SpaceX signe un contrat en vrac pour trois missions privées Crew Dragon

Mercredi 2 juin 2021 à 18h15
SpaceX Crew Dragon

La capsule Crew Dragon de SpaceX lancera trois autres missions privées d'astronautes, provisoirement jusqu'en 2023, dans le cadre d'un contrat en vrac signé cette semaine avec le directeur de mission Axiom Space, ont annoncé mercredi les compagnies. Bien que des termes spécifiques n'aient pas été divulgués, il marque l'une des plus importantes transactions dans l'industrie florissante des vols spatiaux privés et constitue un calendrier chargé de l'ISS pour les prochaines années.

Les trois missions, qui se déroulent à peu près six mois d'intervalle, arriveront après la première sortie d'Axiom sur Crew Dragon en janvier de l'année prochaine en volant un équipage « entièrement civil » à la Station spatiale internationale pendant huit jours. Ax-2, la deuxième mission, sera dirigée par l'ancien astronaute de la NASA Peggy Whitson. Les équipages des Ax-3 et 4 n'ont pas encore été annoncés. Tous les vols impliquent des séjours similaires sur l'ISS.

Axiom a refusé de divulguer la valeur de l'accord, qui était en cours de travaux depuis des mois et a été officiellement signé avec SpaceX ces dernières semaines. SpaceX n'a pas retourné un e-mail de recherche de commentaire. Le calendrier et les paramètres des missions sont soumis à l'approbation de la NASA, qui gère le calendrier de l'ISS, ainsi qu'un panel de partenaires de la station spatiale internationale de la NASA.

« Une nouvelle ère dans les vols spatiaux humains est là », a déclaré le président de SpaceX Gwynne Shotwell dans un communiqué. « Le partenariat grandissant entre Axiom et SpaceX permettra à un plus grand nombre d'êtres humains dans l'espace de rendre l'humanité multiplanétaire », a déclaré SpaceX à propos de l'accord Axiom sur son site web, faisant référence à l'objectif principal de son fondateur Elon Musk de coloniser Mars.

Lacapsule Crew Dragon de SpaceX est montée au sommet d'une fusée Falcon9 sur l'aire de lancement 39A de l'entreprise à Cape Canaveral, en Floride.

Image : NASA/Joel Kowsky


Pour Axiom basée à Houston, fondée en 2016 par Mike Suffredini, gestionnaire expérimenté de l'ISS de la NASA, ces premiers treks Crew Dragon vers la station spatiale serviront de « missions de précurseurs » avant le projet de base de la société de construction de modules ISS commerciaux, dont le premier devrait être installé en 2024. Suffredini, PDG d'Axiom, a déclaré que ces missions maintiennent l'entreprise sur la bonne voie pour les plans de stations spatiales commerciales.

« Les quatre équipages recevront une formation combinée d'astronautes commerciaux de la NASA et de SpaceX. SpaceX offrira une formation sur le lanceur Falcon9 et l'engin spatial Dragon, une formation sur la préparation aux situations d'urgence, des exercices d'entrée et de sortie des engins spatiaux et des engins spatiaux, ainsi que des simulations partielles et complètes », déclaration dit.

La capsule Crew Dragon de SpaceX a été développée dans le cadre d'un mélange de fonds privés et d'un contrat d'environ 3 milliards de dollars de la NASA dans le cadre du programme Commercial Crew de l'agence, qui a commencé à raviver la capacité de l'Amérique à lancer des équipages vers l'espace depuis le sol américain après une dépendance depuis une décennie à l'égard des fusées russes. SpaceX a mis sur pied trois équipes d'astronautes gouvernementaux dans le cadre de ce programme depuis mai 2020, et quatre autres sont prévues à l'avenir. Boeing, la deuxième compagnie dans le cadre de ce programme, est encore plus en retard avec sa capsule Starliner, qui doit piloter son premier équipage d'astronautes d'ici la fin de l'année.

L'ajout de quatre missions privées de Dragon d'équipage arrangées par Axiome en plus de la cadence commerciale de l'équipage de SpaceX ferait un horaire chargé pour l'ISS, qui n'a que deux ports d'accueil compatibles avec Crew Dragon, une version réservée à la cargaison de Crew Dragon et Starliner de Boeing. Avec les vols Starliner prévus à l'avance et la NASA déclarant qu'elle n'autorise que deux vols privés d'astronautes à destination de l'ISS par an, il n'est pas clair si les quatre missions Axiom seraient approuvées pour le vol jusqu'en 2023. La NASA n'a pas répondu immédiatement à un courriel demandant un commentaire.

« Nous continuons d'être extrêmement occupés à bord de la Station spatiale internationale », a déclaré le directeur du programme ISS de la NASA Joel Montalbano mercredi lors d'une conférence de presse sur le lancement de la mission cargo de SpaceX demain. « Le partenariat de la NASA avec l'industrie commerciale change la façon dont nous regardons l'orbite terrestre basse. »