Merlin Labs veut remplir le ciel avec des avions sans pilote transportant des marchandises et des passagers

Mercredi 26 mai 2021 à 16h15
Labs Merlin

Le démarrage de vol autonome Merlin Labs sort du mode furtif pour annoncer qu'il a recueilli 25 millions de dollars en financement de Google Ventures et First Round Capital. La compagnie a également conclu un accord avec l'entrepreneur en services aéronautiques Dynamic Aviation afin de commencer à mettre sa technologie d'avion sans pilote en exploitation commerciale.

Les deux annonces constituent les premiers pas vers l'objectif plus large de Merlin Labs de remplir le ciel avec des avions sans pilote transportant des marchandises et des passagers. Dans le cadre de son accord avec Dynamic, la startup fournira sa technologie de vol autonome à 55 des avions King Air de l'entrepreneur. Merlin effectue déjà des vols d'essai avec le premier avion King Air à l'extérieur de son installation de vol dédiée au port aérien et spatial de Mojave. Merlin Labs est co-implantée à Boston, Los Angeles, Denver et Auckland, Nouvelle-Zélande.

« Ce sur quoi nous travaillons, c'est créer un pilote numérique véritablement autonome »

« Nous travaillons sur la création d'un pilote numérique vraiment autonome », a déclaré Matt George, PDG de Merlin Labs, au Verge, « soit pour pouvoir prendre cet avion et le piloter totalement sans pilote, mais aussi sur des avions plus gros pour pouvoir réduire l'équipage. Il faut donc prendre des avions déjà existants et permettre à ces appareils de voler de façon autonome. »


Il ne s'agit pas d'aéronefs qui sont pris de joie par un opérateur éloigné dans un parc de bureaux terrestres quelque part, comme un drone Predator, a déclaré George. Merlin Labs « ne croit pas au pilotage à distance...

nous croyons fondamentalement que la grande majorité de l'autonomie doit être à bord de l'avion. » Si l'avion perd le signal avec l'opérateur à distance, alors vous auriez « un énorme morceau de métal qui se précipite dans le ciel », a-t-il ajouté.

Merlin envisage le rôle de ses pilotes à distance en tant que superviseur, surveillant des dizaines d'avions à la fois dans le ciel, mais en laissant la grande majorité des tâches, de la communication avec le contrôle de la circulation aérienne à la navigation, au logiciel autonome.

Selon George, la technologie qui permet aux avions de Merlin de voler sans pilote est assez simple. « La raison pour laquelle cette autonomie dans les airs est tellement plus facile, c'est que vous avez une vision complète, du moins aux États-Unis, de tout ce qui est dans le ciel, avec un radar au sol », a-t-il dit. Ses aéronefs utilisent le système radar du réseau de contrôle de la circulation aérienne pour tracer une trajectoire sûre. Et les transpondeurs numériques requis dans le cadre du système NextGen de la Federal Aviation Administration aident les avions à comprendre où il y a d'autres aéronefs dans le ciel.

Le vol autonome n'est pas aussi hors-la-bas que cela puisse paraître

Le vol autonome n'est pas aussi hors-la-bas que cela puisse paraître. Il est courant que les avions soient équipés de la technologie du pilote automatique. Les pilotes de gros aéronefs commerciaux, par exemple, s'occuperont généralement du décollage, puis laissent le logiciel s'occuper du vol et de l'atterrissage.

Mais l'automatisation devient également de plus en plus problématique dans le monde de l'aviation. En 2016, l'inspecteur général du ministère des Transports a publié un rapport accablant appelant la FAA pour ne pas s'assurer que les pilotes reçoivent suffisamment de formation en vol manuel. En fait, les pilotes professionnels peuvent compter tellement sur l'automatisation qu'ils n'ont pas les compétences nécessaires pour prendre la relève en cas de défaillance du système, a conclu l'IG.

Cela s'est retrouvé avec les accidents mortels de deux jets Boeing 737 Max en 2018 et 2019. Les pilotes américains se sont plaints du fait qu'ils n'étaient pas correctement formés pour gérer toutes les nombreuses fonctionnalités automatisées de l'avion Max.

C'est là que vous rencontrez des problèmes, dit George. « Lorsque vous avez une sorte de contrôle humain et que la machine est en quelque sorte l'endroit où vous obtenez de mauvaises choses », dit-il. En faisant écho à ses homologues dans le monde des véhicules autonomes, George a déclaré qu'une autonomie totale est la seule façon d'assurer la sécurité de ces systèmes.

Contrairement à d'autres entreprises de l'espace aérien autonome, comme Xwing ou Reliable Robotics, Merlin ne cherche pas à devenir son propre transporteur de fret, qui exigerait l'obtention d'un certificat de transporteur aérien en vertu de la partie 135 de la FAA. Merlin travaille à certifier sa technologie auprès de l'agence, mais elle préférerait concéder sa technologie à des transporteurs de fret préexistants plutôt que de chercher à les remplacer.

« Quand vous avez un genre humain de contrôle et que la machine est en quelque sorte l'endroit où vous obtenez de très mauvaises choses »

« Nous travaillons en partenariat avec un groupe d'exploitants du port 135 partout au pays », a déclaré George. « Mais nous allons nous concentrer sur ce que nous faisons bien, qui n'est pas de trouver comment gérer une compagnie aérienne, vous savez, ce qui est assez difficile. »

George a de l'expérience dans le monde des startups de transport, ayant géré le service de bus à la demande Bridj depuis plusieurs années. L'entreprise a fermé ses portes en 2017 après avoir échoué à conclure un accord majeur avec une société automobile sans nom. Travailler avec des constructeurs automobiles comme Ford lui a permis d'examiner de près la course au déploiement de véhicules autonomes. Et cela l'a amené à réfléchir à l'endroit où l'autonomie fonctionnerait le mieux.

« Où l'autonomie va-t-elle prendre effet en premier ? » il a demandé. « Va-t-il être par terre ? Ou l'autonomie est-elle en fait beaucoup plus facile dans les airs, où nous savons où tout est ? »