La NASA suspend le contrat d'atterrissage lunaire de SpaceX à 2,9 milliards de dollars après la protestation de ses rivaux

Vendredi 30 avril 2021 à 17h15
SpaceX

La NASA a suspendu les travaux sur le nouveau contrat d'atterrissage lunaire de SpaceX 2,9 milliards de dollars tandis qu'une agence fédérale de surveillance statue sur deux protestations sur le prix, a déclaré l'agence vendredi.

Le fait de mettre en attente le système d'atterrissage humain (ou HLS) jusqu'à ce que le GAO prenne une décision sur les deux manifestations signifie que SpaceX ne recevra pas immédiatement sa première tranche de l'attribution de 2,9 milliards de dollars et ne commencera pas les négociations initiales avec la NASA qui auraient normalement lieu au début d'un contrat majeur.

SpaceX d'Elon Musk a été choisi par la NASA le 16 avril pour construire le premier atterrisseur lunaire humain de l'agence depuis le programme Apollo, car l'agence a choisi de compter sur une seule entreprise pour un contrat très médiatisé que beaucoup de l'industrie spatiale s'attendaient à confier à deux entreprises.

Par conséquent, deux sociétés qui étaient en lice au contrat, Blue Origin et Dynetics, ont protesté contre la décision de la NASA auprès du Government Accountability Office, qui statue sur les litiges d'appel d'offres. Blue Origin allègue que l'agence « a déplacé les poteaux de but à la dernière minute » et a mis en danger la rapidité de 2024 de la NASA en choisissant seulement SpaceX.

« Suite aux protestations du GAO, la NASA a demandé à SpaceX que les progrès sur le contrat HLS ont été suspendus jusqu'à ce que GAO règle tous les litiges en suspens liés à ce marché public », a déclaré la porte-parole de la NASA Monica Witt dans un communiqué.

Le vaisseau Starship, le système de fusées entièrement réutilisable de SpaceX en cours de développement pour transporter des humains et des marchandises vers la Lune et Mars, a remporté le prix de la NASA principalement pour sa capacité de chargement massive et son offre proposée de 2,9 milliards de dollars — beaucoup moins cher que celle de Blue Origin et Dynetics, selon un document de sélection de la NASA.

Le développement de Starship à ce stade a été principalement animé par Musk, le milliardaire fondateur et chef de la direction de SpaceX. La société a lancé plusieurs prototypes de Starship lors de vols d'essai à courte et haute altitude à ses installations de lancement de Boca Chica, Texas. L'atterrissage des prototypes après avoir survolé plus de six milles dans les airs s'est avéré être un défi formidable : toutes les fusées prototypes à haute altitude de SpaceX ont été détruites lors d'explosions en phase d'atterrissage.

Le développement du vaisseau privé de SpaceX se poursuivra probablement. Le dernier test de la société sur un prototype de vaisseau, SN15, doit être lancé dans les prochains jours après avoir obtenu l'approbation de la licence de la Federal Aviation Administration cette semaine.

La NASA a déclaré que le choix d'une entreprise était la meilleure décision qu'elle pouvait prendre à l'époque grâce aux fonds mis à la disposition du Congrès. L'année dernière, le Congrès a donné à l'agence 850 millions de dollars sur les 3,3 milliards de dollars qu'il avait demandés pour acheter deux débardeurs lunaires.

Le prix de SpaceX était une « première étape » clé d'un programme plus vaste visant à sécuriser le transport vers la Lune, a déclaré Kathy Lueders, chef des vols spatiaux humains de la NASA à l'époque, promettant que de nouveaux contrats s'ouvriront dans un avenir proche.